Hormigas cortadoras de hojas

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¿Alguna vez has oído hablar de la hormiga cortadora de hojas? Una especie bastante numerosa e ingeniosa. Son dominantes y se han convertido en un papel ecológico en cualquier bosque que habitan. Se conocen más de 45 especies de hormigas cortadoras de hojas formando géneros como: Atta y Acromyrmex y pertenecen a la familia de las hormigas.

¿Dónde vive la hormiga cortadora de hojas ?

Esta clase de hormigas cortadoras de hojas suele vivir en zonas boscosas aún que sus colonias se pueden encontrar en la selva, granjas o en plantaciones desde Argentina hasta el sur de Estados Unidos.

hormiga cortadora de hojas nido.jpg

¿Cómo son?

Estas hormigas cortadoras son especialistas en cultivar ya que esto les permita alimentación para sostener millones de individuos que se encargan de hacer trabajos específicos.

La hormiga podadora inicia su hornada laboral con una actividad imprescindible cuyo objetivo es cosechar enorme cantidad de alimentos y llevarlos a su nido. La multitud de obreras se dispersa lejos de casa. Las antenas de cada hormiga cortadora de hojas sirven para elegir el lugar adecuado para el corte. Luego empieza el largo trabajo de corte para lo cual emplea sus mandíbulas. Las antenas le permiten ir calibrando el corte a medida que avanza.



Hormiguero

Una vez que la hoja ha sido cortada comienza su camino hacia el nido. Para orientarse en este paisaje diminuto la hormiga podadora sigue el rastro químico de las feromonas que van liberando y que les indican el camino de regreso. En el trayecto las obreras son protegidas por soldados con grandes mandíbulas. Durante la recolección la hormiga podadora puede alejarse a mas de 50 metros del hormiguero. La actividad de la hormiga podadora es tan intensa que se forman largos caminos cuyo centro es el nido. En el interior del hormiguero otras obreras cultivan sobre las hojas un hongo que sirve como alimento para toda la colonia. Un hormiguero de una hormiga podadora puede consumir la misma cantidad de hojas que una vaca.

Con el paso de los años estas podadoras han cultivado huertos de hongos subterráneos. La hormiga cortadora es la única al utilizar como sustrato las hojas recién cortadas. Estas hormigas son unas de las más complejas que se conocen actualmente debido a que están especializadas en erradicar enfermedades y eliminar malezas.

Su tamaño puede variar según la especie.  Los machos tienen un tamaño de 18 mm. Las obreras suelen variar entre 3 y 14 mm y las reinas de 22 mm.

Ciclo de vida de las cortadoras de hojas en la colonia

Su ciclo de vida es muy parecido a cualquier hormiga. Se desarrollan en cuatro etapas. Su etapa principal es el huevo. Al principio todos los huevos son iguales.  Si el huevo no está fertilizado saldrán machos. El ambiente tiene una función muy importante en el desarrollo.

La siguiente etapa son las larvas. Después de un largo periodo de 3 o 4 semanas los huevos se convierten en larvas. Las larvas pueden ser de dos tipos Atta y Acromyrmex.

Los Acromyrmex son los que crecen en el jardín y son incapaces de alimentarse solas.

Las Atta se alimentan de huevos no fertilizados de los cuales saldría un macho. Para pasar en la fase de pulpa generan capullos y se van metiendo en ellos.

Habitad de la hormiga podadora

Las mejores condiciones significan mayor cantidad de alimentos. Las colonias de las hormigas cortadoras de hojas viven en espacios forestales cerca de las granjas, en las selvas o los bosques donde hay humedad. Esta clase de hormiga podadora es el principal ser vivo en algunos tropicales.



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